REFLECTING THE REAL: BRINGING THE GOSPEL OF NATURAL HAIR TO AFRO-LATINA WOMEN IN SANTO DOMINGO, D.R.

This spring's runway star: Dominican model Lineisy Montero
This spring’s runway star: Dominican model Lineisy Montero

The most shocking development at the most recent Paris runway shows was not a hem length, but a hairstyle.

Lineisy Montero, a stunning freshman model from the Dominican Republic, walked in shows for Prada, Louis Vuitton and Céline with a close-cropped afro similar to that worn by actress Lupita Nyong’o or singer Ms. Lauryn Hill. It’s a novel enough sight in the fashion world, but it’s a remarkable sight on the head of the Dominican woman.

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In the Dominican Republic, women have traditionally adhered to a Eurocentric standard of beauty, symbolized by bone straight, waist-grazing hair. Dominican hair salons are renowned for their stylists’ special techniques for effectively relaxing coarser hair textures into flaxen, pressed tresses. The country’s millennial generation, however, are working to change that.

A movement of self-aware young women both within the country and abroad are bringing the gospel of natural hair and Afrocentric beauty to a Dominican audience. Fueled by the Internet, information about natural hair has empowered African-descended women around the world to dispense with the tradition of chemically straightening their hair. A host of women have been leading the charge of Spanish-language blogs, YouTube video channels and Facebook community pages instructing other black Latina women in how to style and care for their naturally kinky hair. Intriguigingly, many of them happen to be Dominican.

“It’s a boom. In four years, it’s exploded,” says Patricia Grassals, owner of the blog and Santo Domingo salon Go Natural Caribe, “Now, when you walk out onto the street, you can see a woman wearing natural hair on their way to work. That—before—wasn’t happening.” She originally went natural to evade the damage that relaxers had wrought on her hair, and has worn her hair this way for 17 years. Throughout most of these years, her hair was an anomaly. “People would say ‘Oh, you are an artist, or you are a designer, or you want to be different. You are making a statement.’” Right now it’s not about that. It’s just ‘This is how I cut my hair, this is how I wear my hair.’”

Some of the team at Go Natural Caribe in Santo Domingo's Gascue neighborhood: Receptionist Catherine, Owner/Head Stylist Patricia and Stylist Ingrid
Some of the team at Go Natural Caribe in Santo Domingo’s Gascue neighborhood: Receptionist Catherine, Owner/Head Stylist Patricia and Stylist Ingrid
Dominican television news anchor Edith Febles
Dominican television news anchor Edith Febles

Clients who come to Grassals and other salons are doing so often because they are coming to terms with the adverse effects chemical products have had on their health—from hair loss to illness—and see natural hairstyles and products as a remedy.

Carolina Contreras of Miss Rizos salon in Santo Domingo. PHOTO: MissRizos.com
Carolina Contreras of Miss Rizos salon in Santo Domingo. PHOTO: MissRizos.com

“Often times, when I’m working with a client it really is a healing process. They come in with a lot of fear in all regards—fear of the reaction from family, their partners, and at their job,” says Carolina Contreras of Miss Rizos, a salon in Santo Domingo’s Colonial Zone neighborhood. Contreras started the salon as a resource, but the business has also refueled her own sense of activism. “The business has become a vehicle for me to create social justice and change,” she says. It’s grown more than what I ever would have imagined.” Even with increasing interest from clients, Contreras admits that there is still a lot of education to encourage Dominican women to honor their own beauty. “Just as some people use a swear jar, here we have a ‘pelo malo/pelo bueno’ jar that we use when people use those terms.”

Just like in other countries, Dominican women who go natural seem to have the develop resistance to harassment in the workplace and the public. “I get clients that come in and tell me that, ‘The person in human resources doesn’t want me to wear my hair like this, but the boss doesn’t care.’ But they can’t ultimately say anything because that is illegal here,” says Grassals. “I think [women] are getting stronger in their sense of being, too. I have clients who come in and are like, ‘Before I was afraid to wear my hair like this, but now I feel like this is how I am and they should accept me like this.’”

Dominican women’s assertion to wear their hair natural is a growing phenomenon. There are over 20 video blogs on YouTube featuring Dominican women (both living within the country and abroad) that discuss and teach about natural hair, either in English or in Spanish. Facebook pages such as Afroféminas, La Vida en Negrita, Afro Mío, Ama tus Rizas and Negrita come Coco promote a pro-black image of beauty in Spanish. Dominican television anchors such as Edith Febles, Greysis de la Cruz and Elaine Féliz proudly greet the country every day with natural curls, while comedic actress Cheddy Garcia wears natural hair in all her films. Yaritza Reyes famously gave an international face to a more natural Dominican beauty aesthetic when she was crowned as the Miss Universe pageant’s Miss Dominican Republic in 2013. “Having her represent the Dominican Republic in a national pageant definitely brings us to a different age,” says Contreras. “It’s just a matter of keeping someone like her in the spotlight.”

A screen shot of Dominican actress Cheddy Garcia donning a natural up-do to accept her award for Comedian of the Year at the recent 2015 Soberanos awards in Santo Domingo, Dominican Republic.
A screen shot of Dominican actress Cheddy Garcia donning a natural up-do to accept her award for Comedian of the Year at the recent 2015 Soberanos awards in Santo Domingo, Dominican Republic.

Its occurrence is significant in the face of the country’s traditionally contradictory perspective on race. Even though over 80% of the population is of African descent, the majority of Dominicans are reticent to refer to themselves as black. “There is a different perception, but I have to say that there’s still a lot to be done to educate people about this subject,” says Alexandra de Leon, owner of the Netherlands-based video blog Afrobelleza. “There are still negative reactions from people who don’t understand natural hair or accept that there are a lot of women who accept that many women are wearing natural hair.”

Grassals says that as natural hair continues to be seen as more progressive, and even trendy, it probably will drive more women to adapt the look—as well as the mental changes that come with it. “There’s one thing that Dominicans always like is to be up-to-date,” she says. “If you say that it’s not modern to think in a certain way, they will probably start analyzing whether there are problems with their train of thought.”


versión en español

REFLEJANDO LO REAL: La Enseñanza del Evangelio de Pelo Natural a Mujeres Afro-Latinas en Santo Domingo, R.D.

La novedad más impactante en los más recientes desfiles de París no era una longitud de borde, pero un peinado. Lineisy Montero, un modelo de primer año impresionante de la República Dominicana, entró presentaciones para Prada, Louis Vuitton y Céline con un afro cortado similar a la usada por la actriz Lupita Nyong’o o la cantante Ms. Lauryn Hill. Es una novela bastante la vista en el mundo de la moda, pero es un espectáculo notable en la cabeza de la mujer dominicana.

En la República Dominicana, las mujeres se han adherido tradicionalmente a un nivel eurocéntrica de la belleza, simbolizado por el hueso recta, pelo cintura pastoreo. Salones de belleza dominicanos son reconocidos por las técnicas especiales de sus estilistas para relajarse con eficacia texturas de pelo más grueso en lino, presionado trenzas. Generación del milenio del país, sin embargo, están trabajando para cambiar eso.

Un movimiento de mujeres jóvenes conscientes de sí mismos, tanto dentro del país como en el extranjero están llevando el evangelio de cabello natural y la belleza afrocentrica a una audiencia Dominicana. Impulsado por Internet, la información sobre el pelo natural ha empoderado a las mujeres afro-descendiente de todo el mundo para prescindir de la tradición de alisado químicamente el pelo.

Una gran cantidad de mujeres han estado al frente de la carga de los blogs en español, canales de vídeo de YouTube y Facebook páginas de la comunidad instruyendo a otras mujeres latinas negras en cómo el estilo y el cuidado de su cabello naturalmente rizado. Intrigantemente, muchos de estos sitios están a cargo de mujeres dominicanas.

“Es un boom. En cuatro años, se explotó,” dice Patricia Grassals, dueña del blog y salón de Santo Domingo Go Natural Caribe: “Ahora, cuando sales a la calle, se puede ver a una mujer con cabello natural en su camino al trabajo. Eso antes—no había sucediendo.”

Ella originalmente fue natural para evadir el daño que habían causado relajantes en su pelo, y se ha llevado el pelo de esta manera durante 17 años. A lo largo de la mayor parte de estos años, su cabello era una anomalía. “La gente dice ‘Oh, eres un artista, o eres un diseñador, o quieres ser diferente. Usted está haciendo una declaración.’ En este momento no se trata de eso. Es sólo ‘Así es como me corté el pelo, así es como me pongo mi pelo’.”

Los clientes que vienen a Grassals y otros salones están haciendo tan a menudo porque están llegando a un acuerdo con los efectos adversos productos químicos han tenido sobre su salud, desde la caída del cabello a la enfermedad y ver peinados naturales y productos como remedio.

“Muchas veces, cuando estoy trabajando con un cliente que realmente es un proceso de curación. Ellos llegan con mucho miedo en todos los aspectos, el miedo de la reacción de la familia, sus socios, y en su trabajo,” dice Carolina Contreras de Miss Rizos, un salón en el barrio de Santo Domingo Zona Colonial. Contreras inició el salón como un recurso, pero la empresa también ha reabastecido su propio sentido de activismo.

“El negocio se ha convertido en un vehículo para mí para crear la justicia social y el cambio,” dice ella. Ha crecido más de lo que jamás hubiera imaginado. “Incluso con el aumento de interés por parte de los clientes, Contreras admite que todavía hay una gran cantidad de la educación para alentar a las mujeres dominicanas para honrar su propia belleza.” Del mismo modo que algunas personas usan un frasco juro, aquí tenemos un frasco de ‘pelo malo / pelo bueno’ que utilizamos cuando la gente usa esos términos.”

Al igual que en otros países, las mujeres dominicanas que van más naturales parecen tener la resistencia desarrollar al acoso en el lugar de trabajo y el público. “Tengo clientes que vienen y me dicen que,” La persona en recursos humanos no quiere que me ponga mi pelo como esto, pero el jefe no le importa. “Pero no puedo decir nada, porque en última instancia, es decir ilegal aquí,” dice Grassals. “Creo que [las mujeres] son ​​cada vez más fuertes en su sentido de ser, también. Tengo clientes que vienen y son como, ‘Antes tenía miedo de llevar el pelo así, pero ahora siento que así es como soy y que debería aceptar mí como esto’.”

La afirmación de las mujeres dominicanas a llevar su cabello natural es un fenómeno creciente. Hay más de 20 blogs de vídeo en YouTube que ofrecen las mujeres dominicanas (ambos viven en el país y en el extranjero) que discuten y enseñan acerca de cabello natural, ya sea en Inglés o en Español. Páginas de Facebook como Afroféminas, La Vida en Negrita, Afro Mío, Ama tus Rizos y Negrita Come Coco promover una imagen pro-negro de la belleza en español.

Anclas de televisión dominicana como Edith Febles, Greysis de la Cruz y Elaine Féliz orgullosamente saludamos el país cada día con rizos naturales, mientras que la actriz cómica Cheddy García lleva el pelo natural en todas sus películas. Yaritza Reyes dio una cara famosa internacional para una belleza más natural estética Dominicana cuando fue coronada como Miss República Dominicana del concurso de Miss Universo en 2013. “Tenerla representar la República Dominicana en un concurso nacional, sin duda nos lleva a una época diferente,” dice Contreras. “Es sólo una cuestión de mantener a alguien como ella en el centro de atención.”

Su aparición es significativa frente a la perspectiva tradicional contradictoria del país en la raza. A pesar de que más del 80% de la población es de origen africano, la mayoría de los dominicanos son reticentes para referirse a sí mismos como negro. “Hay una percepción diferente, pero tengo que decir que todavía hay mucho por hacer para educar a la gente sobre este tema,” dice Alexandra de León, propietario del blog de vídeo con sede en Holanda Afrobelleza. “Todavía hay reacciones negativas de las personas que no entienden el pelo natural o aceptan que hay una gran cantidad de mujeres que aceptan que muchas mujeres llevan el pelo natural.”

Grassals dice que como cabello natural sigue siendo visto como más progresista, e incluso de moda, es probable que conduzca a más mujeres para adaptar el puesto de observación, así como los cambios mentales que vienen con él. “Hay una cosa que los dominicanos siempre gusta es estar al día,” dice ella. “Si usted dice que no es moderno a pensar de una determinada manera, es probable que empezar a analizar si hay problemas con su tren de pensamiento.”

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